Заболевание вызывается чесоточным клещом, напоминающим при рассматривании под микроскопом черепаху. Длина и ширина самки около 0,75 мм, самец на 1/3 меньше самки. Заражение вызывают только самки, так как после оплодотворения самки самец погибает, а самка внедряется в поверхностный слой кожи, где прокладывает параллельно поверхности кожи туннель — чесоточный ход, по ходу которого откладывает яйца. За 1-2 месяца жизни самка откладывает до 50 яиц, из которых через 3—4 дня вылупляются чесоточные клещи. Вне кожи самка гибнет в течение нескольких дней. Через 3—7 недель молодые клещи становятся половозрелыми.

Заболевание встречается в любое время, несколько чаще в осенне-зимний период. Заражение чесоткой происходит при непосредственном контакте с больными, при пользовании его постельным бельем, одеждой, игрушками и т. п., в условиях тесного бытового контакта. Предрасполагающими к заболеванию факторами являются скученность (в помещении, вагонах, палатках и т. д.), редкое мытье в бане, нечастая смена белья, нарушения и других санитарно-гигиенических правил, половая распущенность.

Инкубационный период заболевания, т. е. время от заражения до проявлений болезни, при чесоткеразный: от 5—12 дней до 1 месяца и больше. Первым признаком начинающегося заболевания является выраженный зуд, обычно появляющийся в ночное время. Наряду с зудом в области луче-запястных суставов, межпальцевых складок, предплечий, локтевых суставов, передних стенок подмышечных впадин, молочных желез, живота (особенно в области пупочного отверстия), ягодиц, межъягодичной складки, наружных половых органов, бедер и на голенях появляются парные и рассеянные точечные узелково-пузырьковые высыпания, чесоточные ходы, ссадины от расчесов кожи.

Маленькие пузырьки и узелки обычно появляются на месте проникновения самки в роговой слой кожи. Затем содержимое пузырька ссыхается в корочку. По мере продвижения самки в толще рогового слоя соответственно ее продвижению образуется на поверхности кожи слегка возвышающийся нитеобразный валик, который заканчивается на противоположном конце свежим пузырьком, где в данный момент находится клещ. В дальнейшем на месте этого валика появляется узенькая линейная корочка или царапина темного цвета. Это и есть так называемый чесоточный ход.

Присоединение гнойной инфекции приводит к развитию осложнения чесотки — пиодермии(гнойничкового заболевания кожи). В таких случаях чесотку распознать труднее. Предрасполагают к возникновению пиодермии загрязнение кожи, расчеты, физическое и умственное переутомление, перегревание и охлаждение. Гнойная инфекция заносится в кожу и с укусом клеща.

Другими осложнениями чесотки являются дерматиты — воспаления кожи, вызванные различными противочесоточными средствами. В этих случаях на коже больного появляется краснота, отмечаются сухость, шелушение, зуд, отечность и экзематизация, т. е. присоединение признаков, характерных для экземы: очень мелкие пузырьки, мокнутие, воспаление, отек отдельных участков кожи, мелкие ссадины и корочки, в дальнейшем развитие на отдельных участках утолщения кожи (инфильтрации) и т. п. Развивается повышенная ранимость кожи на различные, даже слабые, раздрангители. Развитию дерматитов и экзематизированных форм чесотки способствуют непереносимость некоторыми больными антипаразитарного противочесоточного лечения, постоянное механическое раздражение кожи (расчесы вследствие сильного зуда), невротические нарушения из-за зуда и связанной с ним бессонницы.

Для распознавания чесотки важно учитывать преимущественное, вышеназванное, расположение высыпаний (точечных пузырьков и узелков, чесоточных ходов, корочек, ссадин), ночной характер весьма выраженного зуда, появление зуда у других членов семьи. Иногда для установления диагноза проводится лабораторное исследование с использованием микроскопа для обнаружения чесоточного клеща либо продуктов его жизнедеятельности (яйца, экскременты). Лечение чесотки проводится по назначению врача. Важно наряду со строгим соблюдением правильной методики лечения одновременное проведение тщательной дезинсекции, а также стирки с кипячением и проглаживанием одежды, белья, постельных принадлежностей и т. д. Нахождение больных в коллективах без лечения создает угрозу заражения окружающих. Чем дольше больной пребывает без лечения, тем чаще развиваются распространенные и осложненные формы, тем труднее заболевание поддается лечению.

При неосложненной чесотке лечение продолжается не более 10 дней, при осложненной — не менее 3 недель. Причинами неудачного лечения могут быть недостаточная интенсивность лечения, ограничение лечения лишь местами высыпаний, редкая смена белья, отсутствие заключительной дезинфекции, недостаточный контроль за результатами лечения. Для раннего выявления чесотки следует при появлении зуда сразу же обратиться к врачу. В тех случаях, когда диагностирована чесотка, нужно строго выполнять назначения врача.