Настоящие русалки обитают в пресной воде, море – это среда обитания морских дев. Именно они наделены рыбьим хвостом, у русалок же – обычные человеческие ноги, ведь когда-то все они были земными девушками и ходили по земле. Прекрасная панночка из повести Гоголя «Майская ночь, или Утопленница», погибнув по вине злой мачехи-ведьмы, становится предводительницей русалок. Гоголь описывает их как бледнолицых и прекрасных девушек в длинных белых рубашках, чьи прозрачные тела как будто светятся изнутри. По ночам они водят хороводы и резвятся на берегу.

Следует отметить, что русалками становятся далеко не все утопленницы, а лишь некоторые из них. Прежде всего, те, кто подобно гоголевской панночке по собственной воле бросился в воду. Затем - девушки, которые утонули, купаясь без креста на теле, а также умершие некрещенными новорожденные девочки. Порой русалки сами находят себе новых подруг: увидят девушку, имевшую неосторожность в одиночку отправиться в лес, закружат ее в хороводе и увлекут за собой.

В отличие от морских дев, которые, если верить Андерсену, живут 300 лет, век пресноводных русалок недолог. Им отпущено всего 7 лет, и с каждым годом они становятся все бледнее и прозрачнее, пока совсем не растворятся в воде. Однако жалеть их не стоит: русалки коварны и очень опасны. Любого повстречавшегося им во время лесных прогулок при Луне путника они защекочут или закружат в хороводе до смерти.

Одно из любимых занятий русалок – качаться на ветвях деревьев, особенно на гибких ветках плакучей ивы. На ветвях сидит и русалка из знаменитого предисловия к поэме Пушкина «Руслан и Людмила». А потому неправы те многочисленные художники, которые привыкли изображать ее в облике морской девы с рыбьим хвостом.