Свое название единорог получил по наиболее характерному для него признаку – длинному рогу, растущему посередине лба. Первоначально он изображался в облике лошади с белым туловищем, темно-красной головой, козлиной бородой, ногами антилопы и львиным хвостом. Согласно некоторым источникам, единорог наделен слоновьими ногами, а из его пасти торчат кабаньи клыки, что дало повод предполагать, что его прообразом был носорог.

В античных мифах единорог был спутником девственных богинь, прежде всего – Артемиды (Дианы). В Средние века считали, что единорог неутомим, когда его преследует погоня, но покорно ложится к ногам девственницы. Поймать это животное практически невозможно, удержать его удается лишь с помощью золотой уздечки. Его рогу приписывались целебные свойства. Считалось, что с его помощью можно очистить отравленную змеем воду. Порошок из него исцелял от лихорадки, эпилепсии и укуса змеи, а также продлевал молодость и предохранял от порчи.

Шарлатаны делали целые состояния на торговле волшебным рогом, выдавая за него рог носорога, нарвала или бивень мамонта. Процветала и торговля чашками из рога, якобы удаляющими из пищи яд. В эпоху Возрождения единорога нередко изображали на аптечных вывесках.

Со Средневековья до наших дней единорог, чаще всего, изображается в облике прекрасной серебристо-белой лошади с длинным винтообразным рогом посередине лба. Питается чудесное животное медом и цветами шиповника, а пьет утреннюю росу. Кроме того, единороги находят маленькие лесные озера, в которых купаются и утоляют жажду. Причем вода от этого становится только чище и обретает целебные свойства.

Образ единорога часто встречается в произведениях изобразительного искусства. Широко известен средневековый гобелен «Дева и единорог», под впечатлением от которого написана картина Гюстава Моро «Единороги». К теме единорога обращались и признанные гении. Леонардо да Винчи, не сомневаясь в реальности единорога, утверждал, что к деве его влечет вовсе не целомудрие. Ведь главной приманкой для него считается обнаженная девичья грудь. Иероним Босх в знаменитом триптихе «Сад земных наслаждений» изобразил сразу несколько разновидностей единорога, один из которых, вместе с другими животными, пьет воду из райского источника.

Немало упоминаний о единорогах можно найти в литературе. В сказке Льюиса Кэррола «Алиса в Зазеркалье» единорог и лев, сошедшие с британского герба, борются между собой за корону. В сказке Памеллы Трэверс «Мэри Поппинс в парке» синеглазый единорог вместе с тремя принцами сходит со страниц «Серебряной книги сказок» и чуть было не становится жертвой профессора, решившего сделать из него чучело для Зоологического музея. В пьесе Теннесси Уильямса «Стеклянный зверинец» стеклянный единорог становится символом одиночества и разбитой мечты хрупкой и ни на кого не похожей девушки Лауры.