Главным героем анимационной истории стал симпатичный скелет по имени Джек. Он повелевает всеми хэллоуинскими тыквами, да и сам появляется в первых кадрах с тыквенной головой. Несмотря на то что его образ явно перекликается с тем самым Джеком-Фонарем из известной ирландской легенды, здесь это не обманщик и пьяница, а одинокий романтик и мечтатель.

Огненное шоу, которое Джек показывает на Хэллоуин, пользуется неизменным успехом, он давно стал кумиром жителей города. Но ему самому надоели однообразные серые будни, населенные давно надоевшими и вовсе не страшными чудовищами, наполненные одними и теми же трюками и «пугалками».

Однажды Джек случайно забредает в полный пушистого снега, переливающихся огней, смеха и радости город Рождество. Увиденное там настолько потрясает его, что Джек решает устроить свое Рождество, ненадолго превратившись в Санта Клауса. Недаром у его верной собачки-призрака Зеро такой замечательный светящийся нос, превращающий этот забавный персонаж в комического двойника оленя Рудольфа.

Хотя весь мультфильм погружен в мрачновато-готическую атмосферу, а рождественские приключения Джека едва не заканчиваются трагедией, история получилась доброй, веселой и совсем не страшной. Ведь, в конечном итоге, мудрому Санта Клаусу удается вернуть детям настоящее Рождество и убедить упрямого Джека в том, что каждый из них необходим на своем празднике.

В «Кошмаре перед Рождеством» много других колоритных персонажей. Среди них – двуликий мэр города Хэллоуин, отвратительный злодей Уги-Буги и трое его туповатых подручных – Шито, Крыто и Корыто. Но, пожалуй, самым симпатичным персонажем здесь является прелестная и мудрая Салли – творение безумного доктора Финкельштейна. Салли с самого начала тайно влюблена в Джека. Лишь она одна оказывается способна понять и почувствовать, к каким ужасным последствиям может привести его рискованная затея.

По ходу действия фильма происходит немало веселых и забавных недоразумений. Чего стоит только эпизод с розовым пасхальным кроликом, которого Шито, Крыто и Корыто похитили и притащили к Джеку, перепутав его с Санта Клаусом! Разумеется, интеллигентный скелет велит вернуть перепуганного кролика на место, принеся ему всевозможные извинения.

Режиссером «Кошмара перед Рождеством» иногда ошибочно считают Тима Бертона. Между тем, он выступил здесь в роли автора сценария и продюсера. Режиссерское кресло занял не столь знаменитый мультипликатор Генри Селик. Более того, пожалуй, вопреки мнению преданных поклонников творчества Бертона, именно Селику удалось внести в «Кошмар перед Рождеством» неповторимую атмосферу веселья и душевного тепла. Фильмы самого Бертона обычно более мрачны.

Создателем замечательной веселой и, в то же время, полной лиризма музыки стал постоянный соавтор Тима Бертона – известный голливудский композитор Дэнни Эльфман, также исполнивший вокальную партию Джека. В России мультфильм обрел второе рождение после того, как его озвучили популярные музыканты – Алексей Кортнев, Гарик Сукачев, Вадим и Глеб Самойловы, Максим Покровский, Николай Фоменко, Сергей Мазаев, Андрей Макаревич и группа «Машина времени».

Сегодня «Кошмар перед Рождеством» Тима Бертона и Генри Селика многие любят пересматривать на оба праздника: на Рождество и на Хэллоуин.