Иногда пономарей называют иначе алтарниками. Эти люди являются служителями алтаря. Пономарем может стать любой православный христианин мужского пола, который исповедует православие. Даже дети могут быть алтарниками, ведь для этого достаточно благословения настоятеля храма. Алтарники не принимают священный сан, являясь церковнослужителями.

Главной обязанностью пономаря является помощь священнику во время богослужения. Алтарник готовит кадило: разжигает уголь, кладет ладан, подает кадило в определенный момент богослужения священнику или дьякону. Также пономарь учавствует в так называемых входах (когда священник исходит боковыми вратами с евангелием или евхаристической чашей и следует к центральным вратам). При этом алтарник предшествует иерею со свечой.

Кроме обязанности помощи в богослужении, пономарь должен следить за чистотой в алтаре. Ему поручено протирать иконы, делать уборку в самом святом месте храма.

Иногда пономари могут помогать чтецам при богослужении. В некоторых храмах эти две должности соединяются. Если пономарь умеет читать по церковно-славянски, то ему могут разрешить возвещать слово Божие народу через чтение на литургии апостольских посланий.