Христиане начали терпеть гонения сразу после вознесения Христа. Эти события описаны в священном Писании Нового Завета. Главными гонителями сначала являлись иудеи, а уже потом римские власти.

Первым римским императором, воздвигшим гонения на христиан, стал Нерон. Он был инициатором поджога Рима, а вина пала на последователей Христа. Христиан называли не просто вероотступниками от языческой религии, но и вредными членами римского общества, из-за которых произошли страшные последствия пожара, уничтожившего несколько крупных районов Рима. Таким образом, христиане рассматривались, как противники государственного и религиозного строя Римской империи.

Далее, исторически христианам приписывались и иные «грехи» против общества, язычества и властей. Так, в последователях Христова учения язычники усматривали страшных людоедов, якобы собирающихся в пещерах для того, чтобы пить кровь младенцев. Корни этого убеждения кроются в том, что христиане с первых веков понимали необходимость причастия тела и крови Христовых. Также христиан упрекали в различных развратных оргиях, непонятных жертвах, которые они приносили своему Богу.

Во времена гонений на христиан при императоре Траяне (98 - 117 годы правления) появляется новая причина гонений. Одна из самых устрашающих и необъяснимых. Так называемые гонения nomen ipsum, что в переводе с латыни означает - «только за имя». Достаточно было назвать себя христианином, чтобы быть казненным. Существовали при императоре определенные органы, которые выискивали христиан с целями последующих мучений.

Одной из главных причин гонений можно назвать отказ христиан от принесения жертв языческим богам. Любой римский император-гонитель был вправе казнить за это «злодеяние». Именно за это пострадали даже до смерти многие выдающиеся церковные деятели первых веков.

Гонения на христиан в Римской империи продолжались волнами до тех пор, пока христианство не стало государственной религией при императоре Константине Великом ( Миланский эдикт 313 года стал главным шагом к последующему оформлению христианства, как государственной религии Рима). Однако, необходимо заметить, что и после Константина появлялись императоры, которые могли подвергать гонениям христиан за отказ от возвращения к языческому вероисповеданию.