Демократия впервые зародилась в греческом полисе (городе-государстве) Афины в классический период античной истории на волне развития общества, культуры и искусств. Аристократы обладали всё меньшей полнотой власти, переходившей постепенно к демосу – народу. Постепенно участие в государственном управлении стало обязанностью всех граждан полиса, кроме женщин, рабов, чужеземцев - ксенов и даже иммигрантов – метеков (как сейчас бы сказали, лиц с видом на жительство).

Вопреки первоначальной задумке, принимать участие в голосованиях могли далеко не все граждане Афин, так как, во-первых, не все интересовались государственными делами, а во-вторых, некоторые имеющие право голоса люди не могли добираться к каждому голосованию с городских окраин, теряя время и бросая домашние дела. Впрочем, это было предусмотрено, и кворум составлял 6000 граждан, то есть не более четверти всех, кто имел право голоса, и это касалось только самых важных вопросов. Для менее важных обсуждений собиралось не более 2-3 тысяч.

Постепенно положение Афин среди греческих полисов пошатнулось, а вместе с ним и демократия. В 411 году до н. э. 400 самых богатых афинских семей взяли всю полноту власти в Афинах под свой контроль. Так погибла афинская демократия и зародилась олигархия.

Примерно в одно время с Афинской демократией форма демократического правления возникла и в Риме. Сначала Римской республикой управляли лишь патриции – коренные римляне. Однако постепенно и плебеи, то есть римские простолюдины, добились для себя таких же прав. Так же, как и в Афинах, в Риме были лишены права голоса женщины и рабы, но лица, официально проживающие на территории Рима, такое право имели.

Демократическая Римская республика просуществовала много дольше Афинской. Рим перешел от демократической формы правления к монархической империи лишь после убийства Гая Юлия Цезаря, в честь которого стал называться титул верховного правителя Империи – цезарь или кесарь. Позже от имени Цезарь произошло и распространенное у восточных и южных славян слово царь.

На территории современной России первым (и, фактически, последним до самого распада СССР) демократическим образованием была Новгородская республика. Однако это не была демократия в полном смысле слова. Последнее слово в любом решении принадлежало князю, хотя он и прислушивался к мнению народного собрания – вече. После завоевания Новгорода Москвой любые попытки самоуправления жестоко пресекались.