Изначально слово «субординация» применялось в армии и означало подчинение младших по званию старшим. В армии, а также в других военизированных структурах (полиция, прокуратура, налоговая служба, охрана, инкассация) субординация выражена наиболее четко и имеет множество формальных признаков – особую форму одежды со знаками различия, документы, регламентирующие поведение служащих (устав), а также правила общения (форма приветствия или обращения к коллегам по службе).

В более широком понимании субординация – это уважительное отношение младших по возрасту или стоящих ниже по служебной лестнице к старшим по возрасту или статусу.

Нарушения субординации могут происходить из-за неуважения или недостатка воспитания (например, называть пожилого человека на «ты», за исключением близких родственников, с которыми вы находитесь в доверительных отношениях). Нарушение субординации также случается из-за незнания правил, принятых в данном сообществе или коллективе, или может носить провокативный характер с целью вызвать в человеке негативное ответное действие (гнев, крик, слезы).

Значимость субординации заключается в том, что она помогает обеспечивать должный порядок работы на предприятии (производственная дисциплина), боеспособность воинских подразделений, эффективность учебного процесса в школе или вузе.

В некоторых организациях субординация может присутствовать лишь формально, в наименованиях должностей сотрудников (директор, начальник отдела, специалист). О таких коллективах говорят, что в них царит теплая, дружеская атмосфера. Демонстративное пренебрежение субординацией, намеренное игнорирование принятых правил общения называется панибратством.

Правила субординации, принятые в каждом конкретном коллективе, должны вовремя доводиться до новых членов коллектива. Начальник должен вести себя корректно по отношению к подчиненным. В коллективах с иерархической структурой обязанности есть не только у младших, но и у старших членов.  Командир должен заботиться не только о том, чтобы солдаты точно выполняли приказы, но и том, что они были здоровы, сыты и одеты. Руководитель должен заботиться о том, чтобы все сотрудники вовремя получали заработную плату. В семьях на родителях лежит большая ответственность за жизнь, здоровье и благополучие детей.