Натурализм как термин вошел в употребление во второй половине девятнадцатого века. Он образован от французского слова naturalisme, которое, в свою очередь, произошло от латинского naturalis, означающего «природный» или «естественный». Натурализмом принято называть течение или концепцию в какой либо из областей научной или творческой деятельности. Так, сегодня выделяют течения натурализма в литературе, живописи, театральном искусстве, а также в философии и социологии.

В философии натуралистическое направление характеризуется наличием центральной концепции, согласно которой поиск причин явлений, объяснение любых процессов и законов (как материального, так и нематериального мира) ведется исключительно с позиции существования природы как универсальной сущности, обуславливающей все. В частности, все социальные явления и аспекты жизни человека объясняются влиянием «природного принципа» (например, инстинктов). В настоящее время в философии выделяют направления онтологического (вопросы принципиального существования объектов или явлений), эпистемологического (вопросы веры, происходящей от знания), семантического (природа смыслов) и методологического (приемы, методы, способы получения философских знаний) натурализма.


Натурализм в социологии во многом перекликается с соответствующим философским течением. В общем смысле социологический натурализм предписывает доминирующее влияние на социальные процессы природному аспекту. Классическая форма данного течения - редукционизм, объясняет все социальные явления влиянием биологических или физиологических факторов. Впрочем, альтернативное направление, основанное на работах Эмиля Дюркгейма, привносит в науку понятие социальной природы, не сводя все к простой физиологии.

Натурализм в искусстве, преимущественно в литературе, живописи и сценическом творчестве, особенно сильно проявился в конце девятнадцатого и начале двадцатого веков. Общей чертой данных течений было как можно более точное, беспристрастное, реалистичное и даже фотографичное отображение существующей действительности. Так, литературные романы реалистов того времени часто вызывали шок в аристократической и интеллигентской среде, поскольку изобиловали сценами быта маргинальной части общества, воспроизводя ее манеру и лексику общения. Натуралистическая живопись и театр следовали тем же канонам, отображая часто повседневный быт крестьян и рабочих.