Понятие регресс происходит от латинского слова regressus (движение назад, возвращение). Как правило, под этим термином в истории, политологии и экономике понимают изменения к худшему, переход от более высоких форм общественного и экономического развития к низшим. В биологии понятием регресс описывают упрощение строения животных организмов, вызванное приспособлением к условиям существования. Регресс характерен, например, для паразитирующих существ, которые утрачивают способность к самостоятельному передвижению и добыче пищи.Регресс и прогресс являются противоположными формами развития общества в целом или его отдельных сторон. Прогрессивные поступательные периоды исторического развития неизбежно сменяются регрессивными явлениями, т.е. возвратом к старому, застоем и деградацией. В современной науке критерием общественного прогресса является уровень развития производительных сил, соответственно, и регрессивные явления определяются в первую очередь по признакам экономического упадка.В отдельные исторические периоды существенное значение в развитии общества приобретали такие явления как формы политической жизни, образование, культура, религия и прочее. Однако следует отметить, что перечисленные явления имеют второстепенное значение для прогрессивных и регрессивных процессов. Так расцвет искусства в эпоху Ренессанса, прежде всего, объясняется ростом производственных мощностей и увеличением торгового оборота, а в основе массовой безграмотности средневековых горожан лежит отсутствие экономической базы для развития образования.Иногда прогресс в одной из сторон общественной жизни может сопровождаться регрессом в другой. Например, политическое возвышение Рима в имперскую эпоху сопровождалось явлениями упадка в области общественной морали и нравственности, что привело к культурной и умственной деградации римского общества и стало одной из причин падения Римской империи. В целом в историческом развитии человечества прогрессивные явления преобладают над регрессивными, поскольку деградирующее общество обречено на уничтожение.