Если относительный возраст земных пород научились определять довольно давно по слоям земной коры в каньонах, то точное определение абсолютного возраста Земли стало возможным только в ХХ веке с помощью метода радиоизотропного или радиоуглеродного анализа.

Суть данного метода в определении возраста чего-либо на основе содержания в нем радиоактивных изотопов. Как известно, у любого химического элемента есть несколько изотопов, один из них стабилен, остальные радиоактивны. У радиоактивного изотопа есть понятие периода полураспада - это промежуток времени, в течение которого половина атомов элемента превратится в атомы других, более легких элементов.

При радиоуглеродном методе изучения определяется соотношение в найденных останках живых организмов стабильного углерода-12 и его радиоактивного изотопа углерода-14. Соотношение этих изотопов в окружающей среде стабильное, в том же соотношении они поглащаются живыми организмами. После смерти организма содержание углерода-12 в нем не меняется, а вот радиоактивный углерод-14 начинает распадаться. Период полураспада этого изотопа равен 5730 годам.

Однако для получения точных данных результатов изучения одного элемента недостаточно, поэтому вместе с радиоуглеродным методом применяют и ураноториевый метод анализа. Суть метода та же, определяется соотношение в породе различных изотопов урана и тория. На основании результатов этих двух методов анализа, ученые пришли к выводу, что возраст Земли составляет 4.6 миллиарда лет.