С расширением сети железных дорог в России росла и численность железнодорожных войск. В их состав входили кондукторские, конструкторские, телеграфные и военно-рабочие роты. В военное время войска занимались охраной и восстановлением железнодорожного полотна и мостов, а в мирное время ликвидировали последствия стихийных бедствий, аварий и прочих чрезвычайных ситуаций, угрожающих железным дорогам.

Неоценимый вклад внесли они в победу над гитлеровской Германией в годы Великой Отечественной войны. Ведь именно по железным дорогам в прифронтовую полосу доставлялся личный состав Красной Армии, перевозилось подавляющее большинство боеприпасов, военной техники, горюче-смазочных материалов, продовольствия и прочих необходимых для ведения войны грузов. В тяжелейших условиях, часто под вражескими бомбежками и артобстрелом, бойцы-железнодорожники прокладывали новые пути, восстанавливали поврежденные, ремонтировали мосты, железнодорожные переезды. А после Победы им пришлось провести титаническую работу по восстановлению поврежденного полотна и мостов. О грандиозном масштабе этой работы красноречиво свидетельствует статистика: было восстановлено 120 тысяч километров железнодорожного полотна (три протяженности экватора) и более 3 тысяч мостов.

Совсем недавно в ходе боевых действий с сепаратистами на территории Чечни железнодорожным войскам снова пришлось проявить свое профессиональное умение. Они приложили большие усилия, обеспечив беспрепятственное функционирование железных дорог региона, что позволило бесперебойно перевозить личный состав и все необходимые грузы.

Согласно Указам Президента РФ, изданным в 1996 и 2004 гг, день 6 августа считается профессиональным праздником – Днем железнодорожных войск России.

В этот день проходят концерты, показательные выступления и другие мероприятия в честь праздника с участием танцевальных школ, театральных кружков. Губернаторы и мэры регионов поздравляют и награждают отличившихся железнодорожников.