За проведение олимпийских футбольных турниров ответственность несет Международная футбольная федерация (FIFA), которая была организована в 1904 году. Футбольные матчи двух летних олимпиад (в Париже и Сент-Луисе) эта организация считает не официальными, а лишь выставочными, так как в них участвовали не национальные сборные, а самостоятельные клубные команды. Поэтому отсчет футбольных турниров на летних играх FIFA ведет от олимпиады под третьим порядковым номером, которая состоялась в 1908 году в Лондоне.

Англичане же и стали первыми олимпийскими чемпионами в этом виде спорта, оказавшись сильнейшими в турнире восьми сборных. Примечательно, что Франция в том турнире была представлена сразу двумя командами - это был единственный прецедент в истории. Британские футбольные команды вместе с венгерскими до сих пор остаются самыми успешными олимпийскими сборными - они по три раза завоевывали золотые медали. В то время как бразильцы, уже пятикратные чемпионы мира в этом виде спорта, ни разу не становились первыми на олимпиадах. Любопытно, что дважды им не давали получить награды футболисты СССР - в 1976 году в Монреале советская сборная победила бразильцев в игре за бронзовые награды, а в 1988 году в Сеуле обыграла их в финальной игре. СССР дважды завоевывал золотые награды олимпийского футбольного турнира и трижды становился бронзовым призером.


Согласно правилам FIFA, на игроков олимпийских сборных накладываются возрастные ограничения - каждый из них, исключая лишь трех футболистов, должен быть не старше 23 лет. Поэтому олимпийские турниры не собирают сильнейших игроков и считаются менее престижными соревнованиями, чем чемпионаты мира и Европы.

Начиная с XXVI летней Олимпиады в Атланте, которая состоялась в 1996 году, в программу включены и женские футбольные турниры. На прошедших за это время четырех форумах было неоспоримо преимущество спортсменок США - трижды они становились чемпионками, а однажды в дополнительное время уступили первое место соперницам из Норвегии.