Если на борту корабля находились начальники, поднимался флаг, который именовался «брейд-вымпелом», он имел строго определенную окраску. Согласно военно-морским уставам, таким кораблям, получившим повреждение во время шторма или боя, необходимо было оказывать помощь в первую очередь. Вымпелы часто носили и торговые или грузовые суда, но чтобы их не путали с военными, они обязаны были использовать вымпелы другой формы и цвета.

В дальнейшем это слово получило гораздо более широкое толкование. Вымпелом стали именовать практически любой флаг треугольной формы, а также изображение, содержащее какие-либо опознавательные знаки. Такие как государственные символы, например, герб страны, или ее флаг, или текст ее гимна. Также это может быть эмблема какого-нибудь спортивного клуба, общественной организации, образовательного учреждения и т.д.


Подобное изображение может быть нанесено на ткань, и быть также треугольной формы, как и флаг. В этом случае вымпел обшит по краю двух смежных, более длинных сторон плотной тесьмой, которая не подшита к короткой стороне и имеет запас длины. Это необходимо для того, чтобы его было удобно подвесить на крючок или специальный шнур. Футбольному болельщику наверняка хорошо знакомы вымпелы многих популярных клубов, как российских, так и зарубежных.

Помимо ткани в качестве материала для вымпела может послужить дерево или металлический сплав. В исключительных, наиболее важных случаях вымпел с государственной символикой изготовляется из металлов, наиболее стойких к неблагоприятным воздействиям окружающей среды. Например, так было, когда космические аппараты доставляли на поверхность Луны и Венеры вымпелы с изображением герба СССР. Или когда на дно Северного Ледовитого океана, в точке Северного полюса были опущены вымпелы с изображением герба Российской Федерации.